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Hans Spemann (1869-1941)

Hans Spemann (1869-1941), embriólogo alemán, galardonado con el Premio Nobel de Fisiología y Medicina en 1935 por su descripción de los procesos mediante los cuales las células de un embrión se diferencian y especializan durante el desarrollo embrionario (periodo en el que el embrión se convierte en un organismo completamente formado).

Nació en Stuttgart, Alemania. Comenzó sus estudios de Medicina en la Universidad de Heidelberg en 1891. Aunque inicialmente pensaba convertirse en médico, su fascinación por el desarrollo embrionario le hizo dedicarse a la investigación. Tras continuar su educación en la Universidad de Munich, comenzó los estudios doctorales en la Universidad de Würzburgo, consiguiendo el doctorado en Biología y Física en 1895. Después de enseñar en varias instituciones de Alemania, en 1919 se convirtió en profesor de Zoología de la Universidad de Friburgo, donde permaneció hasta su jubilación.

Realizó experimentos con embriones de tritones y descubrió el modo en que numerosos procesos independientes se combinan para completar el proceso del desarrollo embrionario. Investigaciones anteriores habían demostrado que el ojo de los tritones se desarrolla a partir de una estructura, denominada vesícula del cristalino, que se forma en el cerebro en desarrollo. Cuando esta estructura se pone en contacto con las células de la piel, estas células comienzan a desarrollar el cristalino, el principio de la estructura del ojo. En sus experimentos, Spemann eliminó las células epidérmicas en las que el ojo se hubiera formado normalmente y trasplantó tejido procedente de otra región. Observó que las células trasplantadas se transformaban, como él esperaba, en el cristalino, demostrando así que una señal procedente de la estructura mencionada (la vesícula del cristalino) determinaba el tipo de tejido en el que las células se convertirían (inducción embrionaria). Durante la década de 1920 desarrolló una técnica para dividir el embrión del tritón en dos mitades. Si esta división se realizaba en los primeros periodos de desarrollo del embrión, cada mitad se convertía en un embrión completo, aunque pequeño. Si se realizaba en un periodo posterior, el proceso daba como resultado dos embriones a medio formar. Spemann llegó a la conclusión de que la diferenciación de las células se determina en un estadio fijo del desarrollo embrionario; a este estadio lo denominó determinación. En experimentos posteriores, descubrió que al trasplantar partes del embrión a diferentes zonas, su propio desarrollo no se modificaba para adaptarse a las nuevas zonas sino que influía en las zonas de alrededor, causando a veces el desarrollo de un nuevo embrión completo. Spemann denominó estas zonas de tejido centros de organización. Demostró que las interacciones entre estas zonas diferentes constituyen una característica esencial del desarrollo embrionario.

Al realizar sus experimentos en la diminuta estructura de un tritón en desarrollo, efectuó importantes avances en las técnicas y equipos de la microcirugía. Sus descubrimientos sobre la inducción embrionaria han impulsado los avances en el campo de la biología del desarrollo a lo largo de todo el siglo XX.

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