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Archibald Leman Cochrane (1909–1988): el padre de la medicina basada en la evidencia

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Archibald Leman CochraneLa medicina basada en la evidencia (MBE) se puede definir como la práctica formal de tomar decisiones con respecto al mejor tratamiento de los pacientes según el enfoque sistemático y detallado de la mejor evidencia actual de la investigación. Quienes trabajamos en el campo de la medicina, estamos familiarizados de una manera u otra, con el proyecto Cochrane y su Biblioteca de Revisiones Sistemáticas. Pues Cochrane se nombra así en honor a Archibald Leman Cochrane, Archie para muchos, un investigador médico británico que contribuyó en gran medida al desarrollo de la epidemiología como ciencia.

Archie Cochrane es mejor conocido por su influyente libro «Efectividad y Eficiencia: Reflexiones al azar sobre los Servicios de Salud», publicado en 1972. Los principios que estableció en este libro de manera tan clara fueron sencillos: sugirió que, debido a que los recursos siempre son limitados, se deberían utilizar para proporcionar de manera equitativa aquellas formas de atención sanitaria que hayan mostrado ser efectivas en evaluaciones diseñadas de manera apropiada.

En particular, hizo énfasis en la importancia de utilizar la evidencia de los ensayos controlados aleatorios (ECA) debido a que es probable que proporcionen información mucho más fiable que otras fuentes de evidencia. Las propuestas sencillas de Cochrane pronto fueron ampliamente reconocidas como de una importancia fundamental, tanto por las personas no expertas como por los profesionales sanitarios.

En 1979 escribió:

Es seguramente un gran error para nuestra profesión que no hayamos organizado un resumen crítico, por especialidad o subespecialidad, adaptado de manera periódica, de todos los ensayos controlados aleatorios relevantes.

Este desafío dio lugar al establecimiento durante los años 80 de una colaboración internacional para desarrollar la Base de Datos Perinatales de Oxford.

En 1987, el año antes de su muerte, Cochrane se refirió a una revisión sistemática de ECA de la atención durante el embarazo y el parto como un hito real en la historia de los ensayos aleatorios y la evaluación de la atención, y sugirió que otras especialidades debían copiar los métodos utilizados. Esta exhortación, y el apoyo de estos puntos de vista por otros investigadores, dio lugar a la apertura del primer Centro Cochrane (en Oxford, Reino Unido) en 1992, y a la fundación de la Colaboración Cochrane en 1993.

Cochrane nació el 12 de  enero de 1909 en Kirklands, Galashiels, Escocia, en una familia que él mismo describió como clase media-alta industrial. Su padre fue asesinado mientras servía con los propios habitantes de la frontera de Escocia durante la Primera Guerra Mundial. El joven ganó una beca para Uppingham School, y luego obtuvo otra beca para King's College, Cambridge, logrando honores de primera clase en las Ciencias Naturales y completando estudios de fisiología y anatomía en 1930. Se graduó en 1938 en el University College Hospital, Londres, Gran Bretaña.

Desde que nació padeció porfiria. Esto le causó problemas de salud a lo largo de su vida. Por decisión propia intentó recibir tratamiento utilizando el psicoanálisis con el Dr. Theodor Reik, siguiendo a Reik a Berlín, luego a Viena y a La Haya, quien se trasladaba en la medida en que aumentaba la influencia de los nazis en Europa. Fue combinando su tratamiento con estudios médicos en Viena y Leiden. No satisfecho con los resultados del psicoanálisis, interrumpió el tratamiento, sin embargo, adquirió fluidez en alemán, lo cual fue útil más adelante en la vida. Sus múltiples viajes también lo convencieron de la importancia de la causa antifascista.

Durante la Guerra Civil Española, Cochrane sirvió como miembro de una Unidad de Ambulancia Británica dentro del Comité Español de Asistencia Médica. En la Segunda Guerra Mundial se unió al ejército británico y fue capturado durante la batalla de Creta y posteriormente trabajó como oficial médico en los campos de prisioneros de guerra de Salónica, Grecia, y en Alemania. Su experiencia en el campamento lo llevó a creer que gran parte de la medicina no tenía pruebas suficientes para justificar su uso.

Planteó también que sabía que no había evidencia real de que todo lo que ofrecían como tratamiento médico tuviera algún efecto real sobre enfermedades como la tuberculosis. Como resultado de esas ideas, pasó su carrera instando a la comunidad médica a adoptar el método científico.

Después de la guerra, estudió un Diplomado en Salud Pública en la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres y pasó un año en el Instituto Henry Phipps en Filadelfia con una beca Rockefeller.

En 1948 Cochrane se unió a la Unidad de Neumoconiosis del Consejo de Investigación Médica en el Hospital Llandough, parte de la Escuela Nacional de Medicina de Gales, ahora Escuela de Medicina de la Universidad de Cardiff. Aquí comenzó una serie de estudios sobre la salud de la población de Rhondda Fach, estudios pioneros en el uso de ensayos controlados aleatorios (ECA).

Archibald Cochrane es considerado hoy como el creador de la idea de la medicina basada en la evidencia en nuestra era.

Fuentes bibliográficas:

- Proyecto Cochrane. Hacemos la diferencia

- The Remarkable Archie: Origins of the Cochrane Collaboration. Winkelstein, Warren Jr. Epidemiology: September 2009 - Volume 20 - Issue 5 - p 779

- Archie Cochrane. Wikipedia